Kepler descobreix el seu primer planeta rocós

La missió Kepler de la NASA ha confirmat el descobriment del seu primer planeta rocós, anomenat Kepler-10b. Mesura 1,4 vegades la grandària de la Terra i és el planeta més petit mai descobert fora del nostre sistema solar.

Kepler-10b

El descobriment d'aquest exoplaneta es basa en dades recollides de de maig de 2009 fins a principis de gener de 2010.

El fotòmetre d'ultra-precisió de Kepler mesura la disminució lleu en la brillantor d'una estrella que es produeix quan un planeta creua per davant d'ella. La mida del planeta es pot inferir d'aquestes immersions periòdiques en la brillantor de l'estel. La distància entre el planeta i l'estrella es calcula mesurant el temps entre immersions successives, quan el planeta orbita l'estrella. És l'anomenat mètode dels "trànsits".

Trànsit i caiguda de la llum estel·lar

Kepler és la primera missió de la NASA capaç de trobar planetes de la grandària de la Terra en o a prop de la zona habitable, la regió en un sistema planetari on l'aigua líquida pot existir en la superfície del planeta. Però, ja que orbita una vegada cada 0,84 dies, Kepler-10b és més de 20 vegades més a prop de la seva estrella que Mercuri del nostre Sol i no a la zona d'habitabilitat.

Kepler-10 va ser la primera estrella identificada que podria albergar un planeta rocallós al observar trànsits petits, posant-la en la part superior de la llista d'observacions des de la Terra amb el telescopi Keck de 10 metres a Hawaii.

Efecte Doppler

Els científics que esperaven un senyal per confirmar Kepler-10b com a un planeta, no es van sentir decebuts. Keck va ser capaç de mesurar petits canvis en l'espectre de l'estrella, a causa de l'efecte Doppler, causat per l'estirada gravitatòria exercida pel planeta en òrbita al voltant de l'estrella.

Zona d'habitabilitat i ubicació de l'exoplaneta Gliese 581-g

"El descobriment de Kepler 10-b, un planeta rocós de totes totes, és una fita important en la recerca de planetes similars al nostre", va dir Douglas Hudgins, científic de Kepler, a la seu de la NASA a Washington. "Malgrat que aquest planeta no és a la zona habitable com Gliese 581-g, el més emocionant és la promesa de trobar nous móns".

Kepler-10b, és un planeta rocós, amb una massa de 4,6 vegades la de la Terra i amb una densitat mitjana de 8,8 grams per centímetre cúbic - similar a la d'una pesa de ferro. El primer pas per a trobar noves Terres ja està fet!